INTRODUCCIÓN
CAPÍTULO 1 ¿Cómo es un Coral?
CAPÍTULO 2 ¿Cómo se forma un arrecife?
CAPÍTULO 3 Los Habitantes del Arrecife de Coral
CAPÍTULO 4 Las Funciones Ecológicas de los Arrecifes
CAPÍTULO 5 Los Arrecifes de Coral como Recurso Natural
CAPÍTULO 6 El Impacto de las Actividades Humanas sobre los Arrecifes de Coral
CAPÍTULO 7 Medidas para la Conservación y Protección de los Arrecifes de Coral
GLOSARIO
Programa Sea Grant de la Universidad de Puerto Rico

Todos los arrecifes de coral en el mundo confrontan inmensas presiones por las actividades humanas. El Programa de las Naciones Unidas para el Medio Ambiente (PNUMA) estima que en los últimos 30 años se ha perdido casi el 70% de los arrecifes de coral del mundo. Además del impacto que están teniendo sobre los corales los cambios en el clima de todo el planeta al hacer las aguas más calientes, un gran número de enfermedades han sido identificadas como causantes de pérdida de corales.

Organismos internacionales como el PNUMA auspician y promueven proyectos de investigación y educación sobre los arrecifes de coral a través de todo elmundo. Algunos países, como Puerto Rico y los Estados Unidos, han implantado legislación para prohibir la extracción de coral y otras actividades humanas que impactan negativamente a los corales. En Puerto Rico, la Ley 147 de agosto de 1999, atiende específicamente la protección de los corales. Le ha correspondido al Departamento de Recursos Naturales y Ambientales crear una sección especial dedicada a promover actividades de protección de arrecifes. En los Estados Unidos, en 1997, el Presidente Clinton firmó una Orden Ejecutiva para la formación de un Grupo de Trabajo sobre Arrecifes de Coral.

Otra acción de conservación muy importante es la designación de Áreas Marinas Protegidas (AMP). Estas AMP pueden ser Reservas Naturales, Parques Nacionales, Santuarios Naturales, Reservas Marinas o Refugios de Vida Silvestre en las cuales existen áreas significativas de arrecifes de coral y pueden aplicarse medidas de manejo adecuadas para su protección y conservación. Dependiendo de la categoría de la AMP, pueden existir diferentes tipos de usos como recreación, turismo, pesca controlada e investigación. En la Reserva Natural del Canal de Luis Peña en Culebra se prohíbe absolutamente la pesca de cualquier tipo.

En el Caribe existen 135 AMP que tienen arrecifes de coral bajo protección. En Puerto Rico las Reservas Naturales de Arrecifes de la Cordillera, en Fajardo, el Canal de Luis Peña en Culebra, La Parguera en Lajas, El Bosque Estatal de Guánica, Caja de Muertos en Ponce, los Cayos de Guayama, la Reserva Nacional Estuarina de Bahía de Jobos en Aguirre, las Islas de Mona y Monito, los arrecifes de Tourmaline en Mayagüez, y los fondos sumergidos alrededor de la Isla de Desecheo tienen arrecifes de coral entre sus hábitats protegidos.

La educación sobre los arrecifes de coral y su importancia en la biosfera es una de las medidas de conservación y protección de arrecifes de coral que se está promoviendo en diferentes partes del mundo. Es importante que todas las personas conozcan qué es un arrecife de coral. Si tienen la oportunidad de visitar un arrecife, es esencial que aprendan antes cómo comportarse y manejar sus movimientos en el agua para evitar dañar los corales. Se han producido libros, videos y otros de materiales para educar a las personas sobre los arrecifes de coral en el mundo. Materiales educativos, como el presente libro, deben ser integrados a los currículos escolares regulares, en todas las disciplinas y en todos los niveles.

Debemos también ser muy conscientes de las conexiones que existen entre los ecosistemas terrestres y los ecosistemas costeros. Ya hemos visto que muchas de las actividades humanas que impactan al arrecife de coral, de manera negativa, se originan tierra adentro y no necesariamente en el ambiente marino. Los ecosistemas costeros: el manglar, las praderas de hierbas marinas, las playas y los arrecifes de coral están todos conectados entre sí por las corrientes marinas, el flujo de agua y de nutrientes y por los organismos que se mueven entre ellos.

La conservación, protección y buena salud ecológica de los arrecifes de coral depende de que los otros ecosistemas costeros se mantengan también saludables.

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